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El peligro de cabecear la pelota

Los jugadores de fútbol que “cabecean” la pelota con mucha frecuencia mostraron peores resultados en tests de memoria y presentaron alteraciones en el cerebro similares a las que se observan en pacientes con traumatismos cerebrales, según un estudio publicado en la revista “Radiology”.

“Decidimos estudiar a los jugadores de fútbol, porque este deporte es el más popular en todo el mundo” , explicó el doctor Michael Lipton, director asociado del Centro Gruss de Investigación por Resonancia Magnética en la Escuela de Medicina Albert Einstein y director médico del área de Resonancia Magnética del Centro Médico Montefiore, en Nueva York, Estados Unidos.

“Lo juegan personas de todas las edades, incluyendo los niños, y hay una preocupación importante respecto de la posibilidad de que cabecear la pelota -un componente clave del fútbol- pueda causar algún daño al cerebro” , agregó el experto.

“Cabecear”, la acción por la cual el jugador toca la pelota con su cabeza, es una parte esencial del juego. En promedio, durante el partido de un torneo, los jugadores cabecean seis a 12 veces la pelota, que puede desplazarse a velocidades de 80 kilómetros por hora o más. Además, es frecuente que en las prácticas se realicen ejercicios de entrenamiento de cabeceo, en los que la pelota se cabecea repetidamente hasta 30 o más veces.

En los últimos tiempos, los efectos duraderos de las contusiones cerebrales han recibido amplia atención e incrementado la preocupación tanto entre los atletas profesionales como los amateurs y la de las organizaciones deportivas. Aunque el cabeceo de la pelota puede ser una causa de contusión cerebral y de síntomas post-traumáticos, los estudios indican que esto no es común. Sin embargo, el significado clínico de las “subcontusiones” (aquellas que no producen un trauma evidenciable) por cabeceo como una causa de lesión cerebral, permanece inexplorado.

“Cabecear una pelota de fútbol no representa un impacto de una magnitud tal que llegue a lastimar las fibras neviosas del cerebro” , señaló Lipton. “Pero la repetición de los cabeceos puede desencadenar una serie de respuestas que conducen al deterioro de las células cerebrales a lo largo del tiempo” , aclaró.

Las imágenes con tensor de difusión (DTI, por sus siglas en inglés) constituyen una técnica avanzada de resonancia magnética que permite a los investigadores detectar cambios microscópicos en la materia blanca del cerebro, compuesta por millones de fibras nerviosas llamadas axones que actúan como cables de comunicación, conectando varias regiones del cerebro. La DTI produce una medición, denominada fracción de anisotropía (FA), que describe el movimiento de las moléculas de agua a través de los axones. En la materia blanca sana, la dirección de los movimientos del agua es bastante uniforme y mide alto en FA. Cuando el movimiento del agua es más aleatorio, los valores de FA disminuyen. Los niveles bajos anormales de FA en la materia blanca se han asociado con discapacidad cognitiva en pacientes con lesiones cerebrales traumáticas.

EL ESTUDIO

Para llevar adelante la investigación, Lipton y sus colegas realizaron estudios de DTI a 37 jugadores de fútbol adultos amateurs (con un promedio de edad de 31 años). De los participantes en el estudio, 29 fueron varones. Todos ellos dijeron haber jugado fútbol por un promedio de 22 años y de 10 meses durante el último año.

Los investigadores estimaron cuán frecuentemente cada jugador cabeceaba la pelota durante un año e identificaron las regiones del cerebro donde la FA se modificó en relación a los cabeceos previos. Este análisis permitió identificar las áreas del cerebro donde los valores de FA fueron significativamente más bajos en aquellos jugadores que cabecearon más la pelota. Además, a los jugadores se les realizaron tests cognitivos.

“Los hallazgos a nivel cerebral de nuestro estudio en los jugadores que cabeceaban con mayor frecuente la pelota mostraron alteraciones en la materia blanca similares a las que hemos visto en pacientes con contusiones” , aseveró el autor principal de la investigación.

“Los jugadores de fútbol que cabecearon la pelota más de 885 a 1.550 veces por año, tuvieron una FA considerablemente más baja en tres áreas de la materia blanca témporo-occipital”, detalló.

En tanto, los jugadores con más de 1.800 cabeceos por año fueron más proclives a obtener peores puntajes en los tests de memoria.

“Con este estudio hemos mostrado evidencia inicial contundente de que hay cambios cerebrales que parecen lesiones cerebrales traumáticas, que están asociados al hecho de cabecear con frecuencia la pelota” , resumió Lipton. Si bien son necesarios nuevos estudios para ampliar los resultados de este equipo de científicos, el especialista aconsejó que mientras tanto “se controle la cantidad de veces que las personas cabecean la pelota para prevenir las lesiones cerebrales causadas por esta práctica”.

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