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La lactancia materna impacta sobre el cerebro de los bebés

Un nuevo estudio realizado por investigadores de la Universidad Brown halló más evidencia de que la lactancia materna es buena para el cerebro de los bebés.

Para realizar la investigación, se utilizó un equipo especial de resonancia magnética “amigable para los bebés” con el que se observó el crecimiento cerebral en una muestra de niños menores de cuatro años. El estudio encontró que a los dos años, los bebés que habían sido únicamente amamantados durante por lo menos tres meses tuvieron un mayor desarrollo en puntos clave del cerebro en comparación con los niños que fueron alimentados únicamente con fórmula y con los que fueron alimentados con una combinación de fórmula y leche materna. El trabajo demostró que el crecimiento “extra” fue más pronunciado en áreas del cerebro asociadas con el lenguaje, la función emocional y el conocimiento.

“Este no es el primer estudio que sugiere que la lactancia ayuda al desarrollo cerebral de los bebés. Otros estudios conductuales habían asociado previamente la lactancia materna con mejores resultados cognitivos en adolescentes mayores y adultos. Pero este es el primer estudio por imágenes que buscó las diferencias asociadas con la lactancia en los cerebros de niños sanos a muy temprana edad” , explicó el autor principal del estudio Sean Deoni, profesor de Ingeniería en la Universidad Brown.

“Queríamos ver cuán temprano se daban estos cambios en el desarrollo cerebral”, agregó, para luego afirmar: “Hemos demostrado que aparecen casi de inmediato” .

Al realizar la investigación, publicada en la revista “NeuroImage” , Deoni y sus colegas utilizaron equipos silenciosos de resonancia magnética que captaron imágenes del cerebro de los bebés mientras dormían. La técnica de resonancia magnética que desarrolló Deoni observa la microestructura de la materia blanca del cerebro, el tejido que contiene fibras nerviosas largas y ayuda a diferentes partes del cerebro a comunicarse entre sí.

En concreto, la técnica examina la cantidad de mielina, la lipoproteína que aísla las fibras nerviosas y permite la transmisión rápida y eficiente de impulsos a lo largo de las neuronas.

Deoni y su equipo estudiaron a 133 bebés de entre 10 meses y cuatro años. Todos los bebés tuvieron tiempos de gestación normales, y todos provenían de familias con un estatus socioeconómico similar. Los investigadores separaron a los bebés en tres grupos: aquellos cuyas madres dijeron haberlos únicamente amamantado durante por lo menos tres meses; aquellos que fueron alimentados con una combinación de leche materna y leche de fórmula; y aquellos que sólo fueron alimentados con fórmula. Los autores del estudio compararon a los niños de mayor edad con los más pequeños para establecer trayectorias de crecimiento de la materia blanca de cada grupo.

El estudio mostró que el grupo que fue amamantado de manera exclusiva tuvo el crecimiento más rápido de la materia blanca mielinada entre los tres grupos, con un incremento sustancial del volumen de la materia blanca a la edad de dos años. En tanto, el grupo alimentado con leche materna y fórmula tuvo mayor crecimiento que el grupo alimentado sólo con fórmula, pero fue menor en comparación con el grupo que sólo recibió leche materna.

“Estamos encontrando que la diferencia en el crecimiento de la materia blanca está en el orden del 20 al 30 %, al comparar los bebés amamantados con los que no lo fueron”, subrayó Deoni, quien además puntualizó: “Creo que es asombroso que uno pueda presentar tal diferencia a tan temprana edad” .

Luego, Deoni y su equipo corroboraron los datos obtenidos por imágenes con una serie de estudios cognitivos básicos en niños más grandes. Estos tests hallaron un mayor desempeño del lenguaje, de la recepción visual y del control motor en el grupo que fue amamantado.

El estudio también observó la duración de la lactancia. Los investigadores compararon a los bebés que fueron amamantados por más de un año con aquellos que fueron amamantados menos de un año, y encontraron un crecimiento significativamente mayor del cerebro en los bebés que fueron amamantados por más tiempo, en especial en áreas del cerebro involucradas en la función motora.

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