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Los ojos y la inteligencia ayudan a predecir la salud del cerebro

El calibre de los vasos sanguíneos de la retina, ubicados detrás del ojo, pueden indicar cuántos años de salud le quedan por delante al cerebro, antes de que se manifiesten enfermedades como la demencia y otras deficiencias, según un nuevo estudio publicado por la revista “Psychological Science”, una publicación de la Asociación para la Ciencia Psicológica (APS, por sus siglas en inglés), de Estados Unidos.

La investigación demuestra que las personas jóvenes con un bajo puntaje en pruebas de inteligencia, tales como el coeficiente intelectual (CI), tienden a estar en mayor riesgo de tener peor salud y una expectativa de vida más corta, y que factores como el nivel socioeconómico y las conductas de salud de esas personas no estarían del todo vinculadas con esta relación.

El científico especializado en Psicología, Idan Shalev, de la Universidad de Duke, en Estados Unidos, y sus colegas se preguntaron si la inteligencia podría servir como un marcador que indicara la salud cerebral, y específicamente la salud del sistema de los vasos sanguíneos que proveen oxígeno y nutrientes al cerebro.

Para investigar el nexo potencial entre la inteligencia y la salud del cerebro, los investigadores se valieron de una tecnología algo infrecuente para este tipo de estudio: la oftalmología.

Shalev y sus colegas utilizaron el estudio por imágenes digitales de la retina, un método relativamente nuevo y no invasivo, para “abrir una ventana” hacia las afecciones vasculares en el cerebro mediante la observación de los vasos sanguíneos de la retina, localizados detrás del ojo.

Los vasos sanguíneos de la retina comparten un tamaño, estructura y función similares a los de los vasos sanguíneos del cerebro y ofrecen una forma de examinar la salud cerebral en los seres humanos.

Para efectuar la investigación, los autores analizaron los datos de los participantes en el “Estudio Multidisciplinario Dunedin de Salud y Desarrollo”, un trabajo longitudinal sobre la salud y el comportamiento en más de 1.000 personas nacidas entre abril de 1972 y marzo de 1973, en Dunedin, Nueva Zelanda.

Los resultados despertaron gran interés.

Tener vasos sanguíneos de la retina con calibres más amplios se vinculó con puntajes más bajos de coeficiente intelectual a los 38 años, incluso luego de que los investigadores tuvieran en cuenta varios factores de riesgo en términos de salud, estilo de vida y medioambiente que pudieran haber cumplido un rol.

Las personas que tenían vasos sánguineos de la retina más amplios mostraron déficits cognitivos generales, con puntajes más bajos en numerosas mediciones del funcionamiento neuropsicológico, incluyendo la comprensión verbal, el razonamiento perceptivo, la memoria de trabajo, y la función ejecutiva.

Sorprendentemente, los datos revelaron que las personas que tenían vasos sanguíneos de la retina más amplios a la edad de 38 años, también tuvieron un CI más bajo en la niñez, es decir, 25 años antes.

“Es notable que el calibre de los vasos del ojo estén relacionados, aunque sea de forma moderada, con los puntajes de los tests mentales de personas que transitan los 30 y pico de años, e incluso con los puntajes de coeficiente intelectual en la niñez”, subrayaron los investigadores.

Los hallazgos sugieren que el proceso de vínculo entre la salud vascular y la función cognitiva comienza mucho antes que lo que se creía hasta hora, años antes de que se desarrollen la demencia y otros deterioros de la función cerebral relacionados con la edad.

“El estudio por imágenes digitales de la retina es una herramienta utilizada actualmente por los oftalmólogos para estudiar enfermedades del ojo”, remarca Shalev. “Pero nuestros primeros hallazgos sugieren que podría ser una herramienta de investigación útil para los científicos especializados en Psicología que quieren estudiar la relación entre la inteligencia y la salud a lo largo de la vida”, agregó.

La investigación actual no hace referencia a los mecanismos específicos que conducen a la relación entre los vasos sanguíneos de la retina y la función cognitiva, pero los investigadores presumen que puede tener que ver con el suministro de oxígeno al cerebro.

“Un mayor conocimiento sobre los vasos sanguíneos de la retina puede permitir a los científicos desarrollar mejores diagnósticos y tratamientos para aumentar los niveles de oxígeno hacia el cerebro y, de esta manera, prevenir el deterioro relacionado con la edad de las habilidades cognitivas”, concluyen.

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