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Convierten por primera vez células humanas de la piel en células madre embrionarias

El avance, logrado a partir de la transferencia nuclear de células somáticas (SCNT, por sus siglas en inglés), abre un nuevo camino para entender las causas específicas de la enfermedad de una persona y para desarrollar terapias personalizadas.

Un equipo de científicos de la Universidad de Salud y Ciencia de Oregon (OHSU, por sus siglas en inglés) y el Centro Nacional de Investigación de Primates de Oregon, en Estados Unidos, consiguió reprogramar células humanas de la piel para que se conviertan en células madre embrionarias, capaces de transformarse en cualquier otro tipo de célula del cuerpo. Se cree que las terapias con células madre encierran la prometedora posibilidad de reemplazar células dañadas a raíz de lesiones o enfermedades. Entre las afecciones que podrían ser tratadas mediante la terapia con células madre se incluyen el Parkinson, la esclerosis múltiple, la enfermedad cardiovascular y las lesiones de la médula espinal.

El adelanto alcanzado por los investigadores, liderados por el doctor Shoukhrat Mitalipov, un científico de la OHSU, ocurrió luego de haber logrado -en 2007- convertir con éxito células de la piel de mono en células madre embrionarias.

La técnica utilizada por Mitalipov, la doctora Paula Amato y sus colegas de la división de Reproducción Endocrinológica e Infertilidad de la OHSU, es una variante de un método utilizado habitualmente, denominado transferencia nuclear de células somáticas (SCNT).

Consiste en trasplantar el núcleo de una célula, que contiene el ADN de la persona, en un óvulo al que se le ha extraída su material genético. El óvulo no fertilizado luego se desarrolla y produce células madre.

“Un estudio exhaustivo de las células madre derivadas de esta técnica, demostró su habilidad de convertirse -igual que las células madre embrionarias normales- en diferentes tipos de células, incluyendo células nerviosas, células hepáticas, y células cardíacas. Además, como estas células reprogramadas pueden ser generadas a partir del material genético nuclear de un paciente, no hay que preocuparse por un rechazo al trasplante”, explicó el doctor Mitalipov. “Aunque queda mucho trabajo por hacer para desarrollar tratamientos con células madre seguros y eficaces, creemos que este es un paso significativo hacia el desarrollo de células que pueden ser utilizadas en medicina regenerativa”, añadió.

Otro aspecto destacable de esta investigación, publicado anteayer en la edición online de la revista “Cell” , es que no involucra la utilización de embriones fertilizados, una cuestión que ha sido objeto de un amplio debate ético.

El éxito en la reprogramación de células de la piel obtenido por el equipo de Mitalipov se consiguió a partir de una serie de estudios tanto en células humanas como de monos. Los infructuosos intentos anteriores, llevados adelante por otros laboratorios, mostraron que los óvulos humanos parecen ser más frágiles que los óvulos de otras especies. Por lo tanto, los métodos de reprogramación conocidos fallaban antes de que se produjeran las células madre.

Para solucionar este problema, el equipo de la OHSU estudió varias estrategias alternativas, primero desarrolladas sobre células de monos y luego aplicadas a las células humanas. A partir del traslado de los hallazgos en las células de monos a las células humanas, los investigadores fueron capaces de crear un método exitoso.

La llave del éxito fue hallar la manera en que los óvulos se mantuvieran en un estado llamado “metafase” durante el proceso de transferencia nuclear. La metafase es un estadio en el proceso natural de división celular (meiosis), cuando el material genético se alinea en el centro de la célula antes de que la célula se divida. El equipo de investigadores descubrió que, al mantener químicamente la metafase a lo largo de la transferencia, se evita que el proceso se detenga y permite que las células se desarrollen y produzcan células madre.

Otra característica distintiva del hallazgo es que a pesar de que el método puede ser considerado una técnica de clonación de células madre, habitualmente llamada clonación terapéutica, este mismo método no serviría para producir clones humanos, proceso también conocido como clonación reproductiva.

Según informaron, las investigaciones en monos con la utilización de la SCNT realizadas a lo largo de varios años nunca han permitido crear con éxito monos clonados. Se espera que éste también sea el caso en humanos.

“Nuestra investigación está destinada a generar células madre para su uso en futuros tratamientos que permitan combatir enfermedades” , agregó Mitalipov. “Pese a que los adelantos en transferencia nuclear generalmente conducen a una discusión pública sobre los aspectos éticos de la clonación humana, éste no es nuestro foco ni creemos que nuestros hallazgos puedan ser utilizados por otros para avanzar hacia la posibilidad de una clonación reproductiva humana”, concluyó.

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